Saturday, January 22
Укр Eng
Log In Register
26 December, 2011

Ukraine: Balancing Russia, the West and Democracy

Perhaps the biggest foreign policy challenge that has faced Ukraine’s leadership since the country regained independence in 1991 has been finding a balance between its relations with Russia and its relations with the West

Over  the  past  20  years,  each  Ukrainian  president  has  sought  strong  ties  with  Europe  and  the  United  States,  in  part  to  gain  freedom  of  maneuver  vis-à-vis  a  large  and  assertive  Russian  neighbor  that  appears  not  yet  fully  reconciled  to  the  idea  of  Ukraine  as  a  truly  sovereign  and  independent  state. 

This challenge  now  confronts  President  Victor  Yanukovych.  He  has  stressed  the  utility  for  Ukraine  of  an  association  agreement  and  comprehensive  free  trade  arrangement  with  the  European  Union,  which  would  give  Kyiv  a  solid  anchor  to  Europe.    But  he  is  learning—as  did  his  predecessors—that  democratic  values  matter  in  the  West,  and  they  influence  how  the  West  engages  with  Ukraine.

Relations  between  Ukraine  and  Russia  have  a  long,  complex  and  sometimes  unhappy  history.    As  Kyiv  in  the  early  1990s  struggled  to  build  an  independent  nation,  Presidents  Leonid  Kravchuk  and  Leonid  Kuchma  placed  priority  on  building  relationships  with  the  West  in  order  to  strengthen  their  hands  as  they  dealt  with  Moscow  on  a  range  of  messy  post-Soviet  “divorce”  questions.    Building  those  relationships  was  made  easier,  or  more  difficult,  by  the  state  of  democracy  within  Ukraine.    For  example,  democratic  slippage  during  and  after  the  1999  presidential  election  contributed  to  the  downturn  that  brought  Ukraine’s  relations  with  the  United  States  and  Europe  to  a  nadir  in  late  2002.

Following  the  Orange  Revolution,  Victor  Yushchenko’s  foreign  policy  put  dramatically  more  weight  on  the  Western  side  of  the  balance,  including  by  making  a  bid  for  membership  in  NATO. That  helped  to  trigger  a  precipitous  decline  in  Ukrainian-Russian  relations.   The  more  democratic,  if  often  chaotic,  nature  of  Yushchenko’s  policies  at  home  earned  him  considerable  credit  in  the  West,  even  if  some  Europeans  worried  about  the  problems  that  Yushchenko’s  policy  created  between  Kyiv  and  Moscow—and  potentially  between  Europe  and  Russia.

Following  his  election  in  2010,  Yanukovych  stated  his  desire  for  a  balance  between  the  West  and  Russia  while  making  an  improvement  in  the  frayed  relationship  with  Moscow  his  first  foreign  policy  priority.  He  extended  the  Black  Sea  Fleet’s  presence  in  Crimea,  halted  pursuit  of  NATO  membership,  and  dropped  policies  that  had  infuriated  the  Russian  leadership,  such  as  seeking  to  have  the  Holodomor  recognized  as  genocide.

Over  the  past  year,  however,  Kyiv  has  grown  increasingly  frustrated  by  what  it  regards  as  Moscow’s  failure  to  reciprocate Ukraine’s  steps  to  improve  bilateral  relations.    In  2012,  Vladimir  Putin  will  return  to  the  Russian  presidency,  and  he  has  just  unveiled  his  “big  idea”  of  a  Eurasian Union. Yanukovych  should  understand  that  the  better  his  relationship  with  Europe  and  the  more  stable  the  balance  between  his  relationships  with  the  West  and  Russia,  the  stronger  his  position  will  be  in  dealing  with  the  Kremlin. 

He  needs  also  to  understand  that  democracy  affects  the  balance. The  fact  that  Yanukovych’s  election  was  free,  fair  and  competitive  gave  him  democratic  legitimacy,  which  secured  him  acceptance  and  access  in  the  United  States  and  Europe.    But  his  domestic  policies  since  then  have  produced  regression:  pressure  on  the  media,  inappropriate  actions  by  state  agencies  such  as  the  Security  Service  of  Ukraine,  elections  that  failed  to  meet  the  standards  of  the  Organization  for  Security  and  Cooperation  in  Europe  or  the  norms  that  Ukraine  achieved  in  2006-2010,  and  arrests  of  opposition  leaders  on  dubious  charges.  The  trial  of  former  Prime  Minister  Yuliya  Tymoshenko  has  crystallized  Western  concern  about  Yanukovych’s  democratic  backslide.

Yanukovych  must  reconcile  his  desire  to  tighten  political  control,  reduce  the  democratic  space  for  the  opposition,  and  keep Tymoshenko out  of the political  arena  with  his  desire  for  closer  relations  with  the  European  Union.  He  cannot  pursue  a  more  authoritarian  course  at  home  and  at  the  same  time  enjoy  strong  relations  with  a  West  for  whom  democratic  values  matter. 

A  failure  to  secure  a  solid  relationship  with  the  West  will  cause  disbalance  in  Ukraine’s  foreign  policy. That  would  leave  Kyiv  more  isolated  and  susceptible  to  pressure  from  Moscow.  Does Yanukovych  want  to  risk  dealing  with  Putin  from  a  weaker  international  position? If  not,  then  he  needs  to  correct  his  domestic  political  course.

Copyright © Ukrainian Week LLC. All rights reserved.
Reprint or other commercial use of the site materials is allowed only with the editorial board permission.
Legal disclaimer Accessibility Privacy policy Terms of use Contact us